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Neutrinos: las inescrutables “partículas fantasma” que enloquecen a los científicos

Extender / El detector de neutrinos Super-Kamioka en el Observatorio Kamioka en Japón (crédito: Observatorio Kamioka, ICRR).

De alguna manera, los neutrinos pasaron de ser simplemente otra partícula aleatoria a pequeños monstruos que requieren instalaciones multimillonarias para comprenderlos. Y hay suficiente misterio a su alrededor como para que nos sintamos obligados a construir estas instalaciones, ya que los neutrinos podrían destruir toda la comunidad de física de partículas.

Todo empezó de forma inocente. Nadie preguntó ni predijo la existencia de neutrinos, pero ahí estaban en nuestros primeros experimentos con partículas. En ocasiones, los núcleos atómicos pesados ​​se transforman espontáneamente (y sin una buena razón) y un neutrón se convierte en un protón, o viceversa. Como resultado de este proceso, conocido como desintegración beta, el núcleo también emite un electrón o su compañero de antimateria, el positrón.

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Sólo había un pequeño problema: no cuadraba nada. Los electrones nunca salieron del núcleo con la misma energía; fue un poco diferente cada vez. Algunos físicos argumentaron que nuestras concepciones sobre la conservación de la energía sólo se mantenían en promedio, pero no era muy bueno decirlo en voz alta, por lo que otros argumentaron que tal vez había otra partícula oculta participando en las transformaciones. Argumentaron que algo tendría que drenar aleatoriamente la energía del electrón para explicar esto.

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