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Un tiburón martillo de menos de un metro de largo nada frenéticamente en un contenedor de plástico a bordo de una embarcación en el Parque Nacional Natural Sanquianga, en la costa del Pacífico de Colombia. ella es una hembra delicada corona de esfirnala especie de tiburón martillo más pequeña del mundo y recibe el nombre local cuerno amarillo—tiburón martillo amarillo— por el color de sus aletas y los bordes de su espléndida cabeza curva, repleta de sensores para percibir el movimiento de sus presas.

El biólogo marino Diego Cardeñosa de la Universidad Internacional de Florida, junto con pescadores locales, acaban de capturar al tiburón y le implantaron una etiqueta acústica antes de devolverlo rápidamente a las aguas turbias. Una serie de receptores ayudarán a seguir sus movimientos durante un año y mapear las coordenadas de su hábitat, información valiosa para su protección.

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Este tiburón martillo está lejos de ser la única especie de tiburón que mantiene ocupado al biólogo colombiano. La misión de Cardeñosa es construir conocimiento científico para apoyar la conservación de los tiburones, ya sea localizando áreas donde viven las criaturas o identificando, con Prueba genéticalas especies que se comercializan en los principales mercados de tiburones del mundo.

Los tiburones están amenazados por varias razones. La búsqueda de sus aletas para abastecer el mercado principalmente asiático (ver recuadro) es un negocio muy rentable: entre 2012 y 2019 generó 1.500 millones de dólares. Esto, además de su inclusión en la captura incidental (peces capturados involuntariamente en el industria pesquera– así como el creciente mercado de carne de tiburón, provocan la muerte de millones de personas cada año. Sólo en 2019 el número estimado de muertes fue de al menos 80 millones de tiburones, 25 millones de las cuales eran especies en peligro de extinción. De hecho, sólo en el mercado de Hong Kong, un importante punto de comercio de aletas de tiburón, Dos tercios de las especies de tiburones que se venden allí están en riesgo de extinción.según un estudio de 2022 dirigido por Cardeñosa y el ecólogo molecular Demian Chapman, director del programa de conservación de tiburones y rayas del Laboratorio Marino Mote en Sarasota, Florida.

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Los tiburones siguen enfrentando un futuro complicado a pesar de décadas de legislación diseñada para protegerlos. En 2000, el Congreso de Estados Unidos aprobó la Ley de Prohibición de Aletas de Tiburón y en 2011 la Ley de Conservación de Tiburones. Estas leyes exigen que los tiburones traídos a tierra por los pescadores tengan todas sus aletas adheridas de forma natural y tienen como objetivo poner fin a la práctica de quitarles las aletas y devolverlas, mutiladas, al agua para morir en el fondo del mar. Otros noventa y cuatro países han implementado regulaciones similares.

Quizás la principal herramienta política y diplomática para la conservación de los tiburones esté en manos de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES), integrada por 183 países miembros más la Unión Europea. El tratado ofrece tres grados de protección, o apéndices, a más de 40.000 especies de animales y plantas, imponiendo prohibiciones y restricciones a su comercio según su estado de amenaza.

Se incluyeron tiburones CITAS Apéndice II -que incluye especies que no están amenazadas, pero que podrían estarlo si no se controla el comercio- en febrero de 2003, con la adición de dos especies: el tiburón peregrino (ceterino el mas grande) y el tiburón ballena (tipo rincodón). Después de eso, la lista de especies protegidas creció a 12 y luego aumentó significativamente en noviembre 2023 con la inclusión de más de 60 especies de tiburones en el Apéndice II de CITES.

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¿Pero estas herramientas realmente protegen a los tiburones? Para buscar respuestas, durante la última década los investigadores han trabajado para desarrollar pruebas que puedan identificar fácilmente qué especies de tiburones se comercializan y determinar si las especies protegidas continúan siendo explotadas. También se han centrado en estudiar las poblaciones de tiburones en todo el mundo con el fin de proporcionar información para establecer áreas protegidas que puedan ayudar a salvaguardar a estos animales.

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