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Durante más de una década, en publicaciones de blogs, artículos científicos y conferencias públicas, el psicólogo Hal Herzog ha cuestionado si tener mascotas hace que las personas sean más felices y saludables.

Es una búsqueda solitaria, convencer a la gente de que cachorros y los gatitos pueden no ser buenos para su salud física y mental. «Cuando hablo con la gente sobre esto», dijo Herzog recientemente, «nadie me cree». Un destacado profesor de una importante universidad pública una vez descrito lo calificó de “un súper cascarrabias” que, de hecho, está “tratando de demostrar que la tarta de manzana causa cáncer”.

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Cuando era adolescente en Nueva Jersey en la década de 1960, Herzog crió perros y gatos, así como una iguana, un pato y una boa constrictor llamada Boa. Ahora profesor emérito de la Western Carolina University, insiste en que no tiene la intención de vilipendiar a los amigos peludos de nadie. En una publicación de blog Cuestionando el llamado efecto mascota, en 2012, Herzog incluyó una foto de su gata, Tilly. «Ella hace mi vida mejor», escribió. «¡Por favor, no culpes al mensajero!»

Mucha gente cree que hay algo saludable en cuidar a una mascota, similar a comer verduras o hacer ejercicio con regularidad. Pero, sostiene Herzog, la evidencia científica de que las mascotas pueden mejorar constantemente la salud de las personas es, en el mejor de los casos, no concluyente y, en el peor, se ha utilizado para engañar al público estadounidense.

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Pocos expertos, si es que hay alguno, dicen que Herzog es exactamente equivocado– al menos sobre ciencia. Durante los últimos 30 años, los investigadores han publicado cientos de estudios que exploran un vínculo entre tener una mascota y una variedad de beneficios hipotéticos, incluida una mejor salud cardíaca, una mayor esperanza de vida y menores tasas de ansiedad y depresión.

Los resultados fueron mixtos. Los estudios a menudo no logran encontrar ningún vínculo sólido entre las mascotas y el bienestar humano; algunos incluso encuentran evidencia de daños. En muchos casos, los estudios simplemente no pueden determinar si las mascotas causan el efecto observado o simplemente están correlacionados con él.

La preocupación de Herzog y algunos otros expertos es cómo se han presentado y vendido al público estos resultados mixtos. Asociadas con esta crítica hay preguntas puntuales sobre el papel del dinero de la industria en el desarrollo de un campo pequeño, una tendencia que ocurre en todos los esfuerzos científicos, especialmente aquellos que no atraen mucha atención de las agencias federales, organizaciones filantrópicas y otras fuentes de financiamiento.

La industria del cuidado de mascotas ha invertido millones de dólares en investigaciones sobre la interacción entre humanos y animales, particularmente desde finales de la década de 2000. Los descubrimientos sobre el bienestar han sido pregonados por comunicados de prensa de la industria y, a su vez, han dominado la cobertura informativa. titulares como «Cómo los perros nos ayudan a vivir vidas más largas y saludables».

A veces, las figuras de la industria incluso encuadran la tenencia de mascotas como un tipo de intervención de salud pública. “Todo el mundo debería dejar de fumar. Todo el mundo debería ir al gimnasio. Todo el mundo debería comer más frutas y verduras. Y todo el mundo debería tener una mascota”, dijo Steven Feldman, presidente del Human Animal Bond Research Institute, financiado por la industria, en una entrevista en podcast en 2015.

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El problema con este tipo de argumento, dicen Herzog y otros expertos, es que se adelanta a la evidencia (y que no todo el mundo está preparado para cuidar de una mascota). «La mayoría de los estudios», dijo Herzog, «no muestran el patrón de resultados que afirma la industria de productos para mascotas».

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